Vergelijkbare plaatsen

Samuel Dhote
Zouave Valley Cemetery - Souchez

Trefwoorden

- 1916 - Vimy

Het Duitse offensief op de heuvelrug van Vimy (21 mei 1916)

ImprimerTwitterFacebookGoogle+

De breed opgezette aanval van de Duitsers op het Franse leger in Verdun vanaf 21 februari 1916 vindt plaats nadat het Britse leger in de winter sterk aangevuld is met een tiental nieuwe divisies op het westfront. Het 10e Franse leger in de Artois wordt vervangen door Britse eenheden om de druk van de Fransen te verlichten: ze werken aan de voorbereidingen van een grootschalig offensief in de Somme.

In maart 1916 worden de Fransen dus afgelost door de Britten over een strekking van dertig kilometer front, van Loos-en-Gohelle tot Ransart ten zuiden van Arras. Het Britse leger dekt het front van Ieper tot aan de Somme. De Britse soldaten vinden na de aflossing een vrij ondiep, slecht onderhouden loopgravensysteem met maar weinig versterkte schuilbunkers. Veel soldaten zijn geschokt door het grote aantal in de haast of niet begraven lijken rond de loopgraven.

De zone van Vimy is voor de nieuwkomers een uitzonderlijk moeilijke vanwege de controle die de Duitsers kunnen uitoefenen op de achterhoede door hun hogere ligging. De Britten beginnen meteen aan ondermijning als reactie op Duitse initiatieven. De graafwerkzaamheden worden uitbesteed aan gespecialiseerde tunnelgravers van de Royal Engineers. Maanden lang wijden beide kampen zich aan een intense onderaardse strijd met als doel de vernietiging van de eerste linies en de in aanleg zijnde tunnels van de tegenstander door zware explosies.

De Duitsers, beseffend dat de Britten de overhand beginnen te krijgen in deze achterbakse strijd, besluiten tot een bovengronds offensief om de toegangsschachten van de tunnels te bemachtigen. Begin mei 1916 neemt de activiteit van de Duitse artillerie en mortieren toe voor de heuvelrug van Vimy met als doelwit de Britse loopgraven op de eerste linie, maar ook de verbindingsloopgraven. De Duitsers besluiten hun voordeel te trekken uit de omstandigheden. Ze houden nauwlettend de permutaties van de tegenpartij in de omgeving van Arras in de gaten in verband met de voorbereiding op het offensief bij de Somme. Op 21 mei ontketenen ze een paar uur durend zwaar bombardement, geconcentreerd op een smal stuk front tot ver achter de tweede linie. Het is een van de meest heftige bombardementen van de hele oorlog in verhouding tot de betrokken oppervlakte (70.000 granaten in 4 uur tijd). De Duitse infanterie gaat in de aanval na de ontploffing van een mijn. Ze nemen moeiteloos de eerste Britse linie in en nemen een groot aantal soldaten krijgsgevangen. Ze graven nieuwe stellingen in door de loopgraven te ‘keren’. Een tegenaanval wordt op 23 mei in de kiem gesmoord door de Duitse artillerie en mitrailleurs. Het Britse opperbevel besluit het hierbij te laten en concentreert zich op de voorbereiding van het offensief in de Somme.

Yves Le Maner
Directeur van La Coupole,
Centrum voor Geschiedenis en Herinnering van de Nord–Pas-de-Calais